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闘病中の池江璃花子へ 親友サラから渡ったポストカードの秘話「Stay Strong Ikee!!」

サラの思いを形に残せないか、託された「for Rikako」は池江の手元に

 胸を痛めたのは、親友だけではない。親族や他の代表選手は言うまでもなく、メディアだってそうだ。東京五輪を目指す18歳を襲った病。きっと立つはずだった舞台を取材する身として、彼女のために何かできないのか。私がショーストロムにメッセージを依頼したのは、手のひらをかざした表彰式の翌日のこと。レースのない休養日に契約メーカー主催の会見が開かれた後だった。

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 各国の報道陣50人ほどが集まった会見。ショーストロムは、手のひらをかざした理由や池江に対する気持ちを赤裸々に明かした。彼女の思いを活字で伝えるだけではなく、池江のそばに形として残しておくことはできないか。会見前に報道陣に配布されていたのが、契約メーカーのグッズセット。その中に1枚のポストカードが入っていた。

 これしかなかった。会見が終わって各自撤収する中、お節介は百も承知でスウェーデン協会の女性広報に話しかけた。つたない英語に怪訝(けげん)な表情をされたが、身振り手振りの間に詰めた「for Rikako」だけは伝わった。

 その場で案内された部屋に入り、ショーストロムと対面。突然の申し出にも関わらず、真正面から応えてくれた。肩書きや体格の迫力と裏腹に、柔らかい笑顔が印象的な気さくな人だった。

「for Rikako」の思いを託された1枚のポストカード。汚れが付かぬよう大切にノートで挟み、「届けますよ!」と受け入れてくれた池江の関係者に渡した。池江にとって憧れで、目標でもあったショーストロム。親友の温かく、優しい思いを込めた直筆メッセージは無事に本人へと届けられた。

 いつかレースに復帰した時、メッセージの経緯を記事にして伝えたいと思った。一方、安易に記事にしてしまっていいものかという葛藤もあったが、ライバルが友を思う優しさを多くの人に知ってほしい。簡単には計り知れない闘病生活を経てたどり着いた一つの節目。今日、池江はレースに戻ってきた。

 ショーストロムにポストカードを託されてから403日が経った。復帰までの道のりにあった、遠く離れたライバルからの友情。嬉しそうに泳ぐ姿は輝いて見えた。

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